“Er staat veel op het spel.”

Komt er dit jaar nog een vaccin, tegen eind maart of ergens half 2021? Volgens de WHO zijn er “6 à 9″ fabrikanten die ver staan in de ontwikkeling van een vaccin. Zij schatten in dat er midden 2021 een wijverspreid vaccin tegen het nieuwe coronavirus zal zijn. Het geneesmiddelen agentschap FAGG melde deze week dan weer dat België tegen maart 2021 zijn eerste lading vaccins ontvangt. Maar het geneesmiddelenbureau (EMA), dat gaat over de toelating van potentiële vaccins binnen de EU, zegt nu dat er dit nog jaar een coronavaccin beschikbaar zal zijn.

De race naar een vaccin is geen liefdadigheidswedstrijd, maar big business. Er liggen contracten in het verschiet van miljarden euro’s. Dan wil je wel eens een tandje bijsteken. Maar, ook als de hele wereld wacht, moeten de spelregels gerespecteerd worden. Dat Rusland op dit moment al vaccineert, wordt door het westen weggelachen. Bij de aanmaak van een vaccin moet men het hele parcours doorlopen: van petrisschaaltjes over testen op proefdieren tot het uitgebreid testen op mensen.

Acht kandidaten zitten momenteel in de laatste testfase. Dit is de meest tijdrovende fase van allemaal, die normaal 4 jaar in beslag neemt. Er volgt een test op een groep van meestal 30.000 mensen, van wie vaak de helft het echte middel toegediend krijgt en de andere helft een placebo. Alle mogelijke (bij)werkingen en reacties worden door de wetenschappers nauwkeurig geregistreerd om het werkingspercentage van het vaccin zo goed mogelijk te kunnen inschatten.

Het is in deze fase – de laatste voor een mogelijke erkennen – dat men een versnelling hoger wil schakelen. Of dat in het belang van de wereldgezondheid is, of in het belang van de portemonnee, laten we in het midden. Op dit moment ligt de Universiteit Oxford & AstraZeneca op kop om het als eerste te halen, maar op lange termijn is het het Belgische Janssen Pharmaceutica, onderdeel van het Amerikaanse Johnson & Johnson, dat er het meest belovend uitziet. In tegenstelling tot de andere vaccins is van dit vaccin slechts één dosis nodig. Als je de wereldbevolking twee keer langs een spuitje moet laten passeren, dan is de kans groot dat het letterlijk maar half half is gebeurd.