De top bereik je niet in je eentje.

Hawaï, een Amerikaans eiland in het midden van de noordelijke Stille Oceaan, is het decor voor het jaarlijkse ‘wereldkampioenschap’ triatlon: the Iron Man. Dat is 3,8 kilometer zwemmen, 180 kilometer fietsen en marathon van 42,195 kilometer. Vorig jaar eindigde de Vlaming Bart Aernouts (35) hier als tweede. De verwachtingen waren hoog dit jaar. Maar de zee was woelig, er stond veel wind bij het fietsen, het was bloedheet tijdens de marathon en … de Duitser Jan Frodeno was blessurevrij.

Aernouts kwam als 47ste uit het water en moest meteen 10 minuten goed maken op de koplopers. Vorig jaar was dat slechts 7 minuten. Aernouts weet dat hij één van de zwakste zwemmers in het pak is en zou in normale omstandigheden veel van zijn achterstand kunnen goedmaken. Maar er stond een stevige wind en in tegenstelling tot de koplopers, die mekaar vonden in een ‘creatief’ groepje, moest Arnouts het alleen klaren. Vooraan vonden de twee sterksten kandidaten mekaar: olympisch kampioen Jan Frodeno en Alistair Brownlee. Frodeno had de vorige twee edities door blessure moeten laten passeren en was gebrand op revanche.

Dat het zware omstandigheden waren, blijkt uit de opgave van de nummers 1 en 3 van vorig jaar, Patrick Lange en David McNamee. Arnouts moest met 13 minuten achterstand beginnen aan de marathon. Toch zou je Arnauts de morele winnaar van de ijzeren man kunnen noemen, omdat hij in zijn eentje 38 plaatsen wist goed te maken. De Vlaming eindigde als 9de in 8 uur 12 minuten en 27 seconden. Daarmee behaalde hij zijn vijfde top tien plaats in de Ironman van Hawaï.

De top bereik je niet in je eentje. Sinds de laatste Ironman heeft Aernouts 820 kilometer gezwommen, 2.460 kilometer gelopen en 14.350 kilometer gefietst. Daarbij werd hij ondersteund door zijn coach Luc Van Lierde enerzijds en anderzijds door Michaël Schouwaerts, die van aan de zijlijn alles mogelijk maakt. Schouwaerts is CEO van Sportoase die in het hele Vlaamse land sportcentra runt. Schouwaerts doet meer dan aan de zijlijn staan, en is meer dan een sponsor op het truitje van Arnouts. Hij begeestert, gelooft in zijn atleet, schermt hem af, zorgt ervoor dat die zijn ding kan doen en loopt zelf triatlons. Een CEO van een sportbedrijf die zelf triatlons loopt, voedt misschien wel eens het karakter en dat is wat Arnouts in de harde editie van 2019 heeft laten zien: karakter.

De Duitser Jan Frodeno zette een nieuw record neer. De Duitse Jan wordt door Luc Van Lierde – die zelf tweemaal de Iron Man in Hawaï won – de wellicht grootste triatleet ooit genoemd. Frodeno won zo wat alles wat er te winnen valt en vaak in recordtijden. Ook hier zette hij een nieuwe toptijd neer van 7 uur 51 minuten en 13 seconden. Indrukwekkend!